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ESPACE : Une sonde collecte avec succès des échantillons d'un astéroïde

23 Octobre 2020

Le terrain s'est avéré beaucoup plus rocailleux que ce que les chercheurs avaient prévu, Bennu étant recouvert de gros blocs et de champs de roches qui auraient pu facilement faire basculer un robot qui essayait d'atterrir.

OSIRIS-REx avait été lancé le 8 septembre 2016 et est parvenu sur Bennu le 3 décembre 2018.

Tous les échantillons ne seront pas analysés immédiatement, comme ceux rapportés de la Lune par les astronautes d'Apollo, que la Nasa ouvre encore au compte-goutte cinquante ans après. Convaincue du succès de cette opération, la NASA a publié mercredi la vidéo d'échantillonnage qui sera analysée.

La mission exemple elle-même a commencé 11h00 HAE, lorsque les propulseurs d'OSIRIS-REx devaient donner une petite giclée, poussant le vaisseau spatial vers la surface.

OSIRIS-REx rejoint la mission japonaise Hayabusa2, qui a collecté des échantillons de l'astéroïde Ryugu, servira à échanger les matériaux collectés et à analyser les différences entre eux.

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OSIRIS-REx (pour Origins-Spectral Interpretation-Resource Identification-Security-Regolith Explorer) est une mission de la NASA qui a pour unique objet d'étudier l'astéroïde Bénou et de ramener un échantillon de son sol sur Terre. Quel que soit le nombre d'essais nécessaires, les échantillons ne reviendront pas sur Terre avant 2023 pour clôturer la quête de plus de 800 millions de dollars. Si Bennu devait défier ces faibles chances et frapper notre planète, l'astéroïde se déchaînerait 1200 mégatonnes de force explosive, ce qui le rend 24 fois plus puissant que Tsar Bomba - la plus grosse arme nucléaire jamais déclenchée.

"Ce n'est pas facile de naviguer autour d'un corps aussi petit", a expliqué Heather Enos, responsable scientifique adjointe de la mission, à laquelle elle a consacré les 12 dernières années.

Le vaisseau spatial, de la taille d'une grande camionnette, a ralenti à une rampe de seulement 10 centimètres (quatre pouces) par seconde dans la fosse rossignol de l'astéroïde au pôle nord de l'astéroïde dans les dernières étapes de sa descente, qui est de 490 mètres (1600 pieds).

Utilisons le mot " semble " car il faudra plusieurs jours pour comprendre si le vaisseau spatial, qui vient pourtant de s'amarrer à la surface de l'astéroïde, a réussi grâce à son instrumentation particulière à effectuer la délicate opération de collecte de matière de la même surface. L'atterrissage est en tout cas très difficile car ce cratère est caractérisé par des obstacles de nature diverse et en tout cas un tel atterrissage peut déjà être considéré comme un objectif très difficile qui a été atteint.

"Cette incroyable première pour la NASA démontre comment une équipe incroyable de partout au pays s'est réunie et a persévéré à travers des défis incroyables pour repousser les limites du savoir", a déclaré l'administrateur de la NASA Jim Bridenstine. La capsule échantillon sera parachutée dans le désert de l'Utah.

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