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Jupiter a douze nouveaux satellites - Science

20 Juillet 2018

Avec 79 satellites naturels, Jupiter est la planète la plus entourée du Système solaire.

"C'est une situation instable", a commenté M. Sheppard. Les lunes dites rétrogrades sont rangées autour de trois orbites principales, ce qui laisse penser qu'elles sont issues de la collision d'objets célestes plus grands avec des astéroïdes, d'autres lunes ou des comètes, précise le communiqué de l'institution américaine de recherche.

Orbites des différentes lunes joviennes.

Des astronomes ont annoncé mardi la découverte de dix nouveaux satellites de Jupiter, ce qui porte à 79 le nombre de lunes connues en orbite autour de cette géante gazeuse.

Pour ce faire, les chercheurs ont utilisé un télescope plus puissant que ses prédécesseurs, leur permettant d'atteindre une haute résolution. Et comme deux des lunes récemment découvertes, elle tourne dans le même sens que Jupiter.

Cependant, avant d'annoncer leur découverte, les astrophysiciens ont dû prendre le temps de confirmer leurs données.

Carnegie Institution for Science Des images prises en mai 2018 par le télescope Magellan au Chili.

Douze nouvelles lunes de Jupiter ont été découvertes. Leurs orbites apparaissent en gras dans cette visualisation
Douze nouvelles lunes de Jupiter ont été découvertes. Leurs orbites apparaissent en gras dans cette visualisation

"C'est une découverte vraiment passionnante " s'enthousiasme Jonti Horner, astrophysicien à l'université du Queensland du Sud.

Les nouvelles lunes ont été observées pour la première fois en 2017 dans l'optique d'un télescope basé au Chili et exploité par l'Observatoire astronomique national des Etats-Unis. Et ces lunes bouclent leur orbite en deux années environ autour de Jupiter. Il est fort probable qu'il y ait une sorte de collision frontale un jour. Mais l'un de ces nouveaux satellites, le plus étrange d'entre eux, semble apporter quelques éléments de réponse.

La découverte de ces lunes joviennes a été faite par une équipe de chercheurs dirigée par l'astronome Scott Sheppard, de la Carnegie Institution for Science, à Washington.

Les astronomes ont proposé la baptiser " Valetudo ", du nom de l'arrière-petite-fille du dieu romain Jupiter, déesse de la santé et de l'hygiène. Comme le montre la vidéo ci-dessous, sa trajectoire croise donc celle d'une nuée d'autres lunes qui se déplacent dans le sens inverse. Pour la plupart, ce sont des satellites naturels rétrogrades qui orbitent dans le sens opposé de la rotation de Jupiter. Valetudo, elle, orbite avec un mouvement prograde alors qu'elle se trouve dans une région où elle devrait suivre un mouvement rétrograde.

Selon Horner, si Valetudo s'était formée plus tôt, elle aurait été ralentie par le gaz et la poussière présents lors de l'émergence de Jupiter, et se serait écrasée sur la planète.

Elle ajoute: " En élucidant les influences complexes qui ont façonné l'histoire orbitale d'une lune, les scientifiques peuvent en apprendre davantage sur les premières années de notre système solaire.

Notons que les résultats de l'équipe ne sont pas encore disponibles dans une revue évaluée par des pairs.

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