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Lancement de TESS, le nouveau chasseur de planètes de la NASA

16 Avril 2018

Grâce à ce nouvel appareil, les scientifiques pourraient détecter 20 000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la même taille que la Terre. La Nasa doit lancer dans la nuit de ce lundi 16 à mardi 17 (lundi soir heure de la côte est des Etats-Unis) son nouveau télescope spatial TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite). Comme lui, il utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. "Dans les toutes prochaines années, on pourra probablement sortir et pointer une étoile tout en sachant qu'elle a une planète ". L'agence spatiale américaine espère ainsi découvrir plusieurs dizaines de planètes "jumelles" de la nôtre. Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.

Il y a 50 ans, il était de l'ordre du fantasme de penser qu'il existait des planètes habitables.

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Elles continuent à lui écrire des dessins et des mots magnifiques qu'elles posent sur son oreiller. "Il y a tellement de lui en elles!"

" Les êtres humains se sont toujours demandé si nous étions seuls dans l'univers, et jusqu'il y a 25 ans les seules planètes que nous connaissions étaient les huit de notre système solaire", a déclaré M. Hertz à la veille du lancement de TESS.

La mission Kepler a déjà permis de découvrir 2 300 nouvelles exoplanètes confirmées par d'autres télescopes. Le satellite TESS va couvrir une surface de recherche 350 fois plus vaste que ses prédécesseurs, présents lors de la mission Kepler en 2009. Des télescopes plus sophistiqués prendront ensuite le relais pour observer plus précisément les exoplanètes les plus intéressantes.

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