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Découverte de l'étoile la plus lointaine jamais repérée

03 Avril 2018

Située à plus de 9,3 milliards d'années-lumières de la Terre, Icare a pu être, pour la première fois, observée à travers la "lentille gravitationnelle". L'humanité aura sans doute disparu à cette époque ou en tout cas quitté la Terre, car le Soleil se sera transformé en géante rouge, détruisant au passage les planètes les plus proches. L'auteur de cette recherche, l'astronome Patrick Kelly de l'université du Minnesota, a indiqué qu'Icare serait au moins 100 fois plus éloignée que toutes les autres étoiles découvertes jusqu'à ce jour.

Le corps céleste a été officiellement baptisé MACS J1149 + 2223 Lensed Star-1 mais a aussi reçu le surnom d'Icare.

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Sa découverte a été rendue possible grâce au phénomène de lentille gravitationnelle. Ici, la lumière perçue provient d'une époque où l'Univers n'avait que 30 % de son âge. "Des galaxies plus anciennes ont été repérées par le passé, mais leurs étoiles individuelles étaient indiscernables", est-il expliqué. C'est en surveillant une supernova dans une galaxie spirale en 2016 que ces chercheurs ont remarqué un nouveau point de lumière. En combinant la puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière:) amplificatrice de cet amas et le pouvoir de résolution exceptionnel de Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres.), "nous avons pu observer pour la première fois une étoile à quelques 9 milliards d'années-lumière" s'enthousiasme Jean-Paul Kneib, professeur au laboratoire d'astronomie (L'astronomie est la science de l'observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et chimiques.) de l'EPFL. En analysant ses couleurs, ils ont alors compris que c'était une étoile supergéante bleue, un type d'astre qui particulièrement volumineux - il n'y a que les hypergéantes qui surpassent les supergéantes. "Mais à cette distance, il serait encore trop loin pour voir sans l'amplification de la lentille gravitationnelle, même pour Hubble", est-il expliqué.

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