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Un scientifique réussit l'exploit de prendre en photo un unique atome

15 Février 2018

Une photo d'un atome a gagné l'édition 2018 d'un concours de photographie scientifique organisé par une agence gouvernementale britannique de recherche. Vous aviez sans doute alors appris la même chose que nous: un atome est si petit, qu'il est invisible à l'œil nu, même avec un microscope.

Le photographe David Nadlinger de l'Université d'Oxford explique: "L'idée de pouvoir voir un seul atome à l'œil nu m'avait frappé comme un merveilleux pont direct et viscéral entre le minuscule monde quantique et notre réalité macroscopique". Il a remporté le prix de la compétition nationale de la photographie scientifique, organisée par le Conseil de recherche en ingénierie et sciences physiques (EPSRC), avec son cliché baptisé "Atome Seul dans un Piège à Ion".

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On notera aussi la très belle 6e place de Thomas Mermillod-Blondin, également membre de l'équipe de France douane. La surdouée Chloe Kim a décroché le titre olympique en snowboard halfpipe en écrasant toute la concurrence.

L'atome en question est un atome de strontium, entouré d'électrodes qui produisent un champ électrique autour de lui. David l'a choisi pour sa taille, de plusieurs millionièmes de millimètre.

Pourtant si l'on regarde bien au centre de la photographie (voir le zoom ci-dessous), on distingue un tout petit point lumineux: c'est l'atome. Avec assez d'électrons stimulés, émettant assez de lumière, l'appareil photo en très longue exposition a pu capturer cette image.

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